Metodología del Análisis de Ciclo de Vida (Life Cycle Assessment LCA)

Va en aumento la concientización ambiental, tanto las industrias, como las empresas están evaluando cómo afectan sus actividades al medio ambiente. La sociedad se ha preocupado por los problemas de agotamiento de los recursos naturales y la degradación ambiental. Muchas empresas han respondido a esta concientización, ofreciendo productos “más verdes” y el uso de procesos “verdes”. El desempeño ambiental de productos y procesos se ha convertido en un tema clave, por lo que algunas compañías están investigando maneras de minimizar sus efectos sobre el medio ambiente. Muchas empresas han visto la conveniencia de explorar formas de moverse más allá del cumplimiento mediante estrategias de prevención de  contaminantes y sistemas de gestión ambiental para mejorar su desempeño ambiental. Una de estas herramientas es el análisis del ciclo de vida.

El análisis del ciclo de vida es un enfoque “cuna a la tumba” (cradle to grave) para la evaluación de procesos industriales  “La cuna a la tumba” comienza con la recolección de materias primas de la tierra para crear el producto y termina en el punto en el que todos los materiales son devueltos a la tierra. El análisis del ciclo de vida evalúa todas las etapas de la vida de un producto desde el punto de vista interdependientes, lo que significa que una sola operación conduce a la siguiente.  El análisis del ciclo de vida permite la estimación de los impactos ambientales acumulativos resultantes de todas las etapas del ciclo de vida del producto, a menudo incluyendo impactos no considerados en los análisis más tradicionales (por ejemplo, la extracción de materias primas, el transporte de materiales, la disposición final de productos, etc.) Con la inclusión de los impactos en todo el ciclo de vida del producto, el análisis del ciclo de vida ofrece una visión completa de los aspectos ambientales del producto o proceso, y una visión más precisa de las verdaderas ventajas y desventajas ambientales de producto/proceso de selección.

El término “ciclo de vida” se refiere a las principales actividades en el curso de la vida útil del producto, desde su fabricación, uso y mantenimiento, hasta su disposición final, incluyendo la adquisición de la materia prima necesaria para la fabricación del producto.

Etapas del Ciclo de Vida

Específicamente, el análisis del ciclo de vida es una técnica para evaluar los aspectos ambientales y los impactos potenciales asociados a un producto, proceso o servicio, a través de:

• Compilar una base de datos de insumos de energía, materiales pertinentes y emisiones ambientales

• Evaluación de los impactos ambientales potenciales asociados con las entradas y liberaciones identificadas

• Interpretación de los resultados para ayudar a quienes toman las decisiones a tomar una decisión más informada.

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El proceso de análisis del ciclo de vida tiene un enfoque sistemático, gradual y consta de cuatro componentes:

1. Definición de Objetivos  y Alcances – Definir y describir el producto, proceso o actividad. Establecer el contexto en el que la evaluación se debe hacer e identificar los límites y efectos ambientales a ser revisados para la evaluación.

2. Análisis de inventario – Identificar y cuantificar la energía, el agua y la utilización de materiales y emisiones al medio ambiente (por ejemplo, las emisiones atmosféricas, residuos sólidos, vertidos de aguas residuales, etc.).

3. Evaluación de Impacto – Evaluar los posibles efectos humanos y ecológicos de la energía, el agua, el uso de materiales y las emisiones ambientales identificadas en el análisis de inventario.

4. Interpretación – Evaluar los resultados del análisis de inventario y evaluación del impacto para seleccionar el producto preferido, proceso o servicio con una clara comprensión de la incertidumbre y las hipótesis utilizadas para generar los resultados.

Evaluación del ciclo de vida es única, ya que abarca todos los procesos y emisiones al medio ambiente que comienzan con la extracción de materias primas y la producción de energía que se utiliza para crear el producto a través del uso y disposición final del producto . Al decidir entre dos o más alternativas, análisis del ciclo de vida puede ayudar a los tomar de decisión en momento de seleccionar un producto, proceso o servicio mediante la comparación de todos los principales impactos ambientales causados por el mismo.

Un análisis del ciclo de vida puede ayudar a los tomar la decisión en el momento de seleccionar el producto o proceso que se traduce en un menor impacto al medio ambiente. Esta información puede ser usada con otros factores, como los datos de costo y rendimiento para seleccionar un producto o proceso. Datos de  análisis del ciclo de vida identifica la transferencia de impactos ambientales de un medio a otro  y/o de una etapa del ciclo de vida a otra. Si no se lleva a cabo un  análisis del ciclo de vida, la transferencia no puede ser reconocida y apropiadamente incluida en el análisis, ya que está fuera del alcance típico o el enfoque de los procesos de selección de productos.

Esta capacidad de rastrear y documentar los cambios en los impactos ambientales puede ayudar al momento de  tomar decisiones caracterizando plenamente las ventajas y desventajas ambientales asociados con las alternativas de productos o procesos. Mediante la realización de un LCA, y con esta información puedes:

• Desarrollar una evaluación sistemática de las consecuencias ambientales asociadas a un producto determinado.

• Analizar las ventajas y desventajas ambientales asociados a uno o más productos/procesos específicos para ayudar a obtener de las partes interesadas (Estado, comunidad, etc.) la aceptación de una acción planificada.

• Cuantificar las emisiones ambientales de aire, agua y tierra en relación con cada etapa del ciclo de vida y/o proceso importante que contribuye.

• Ayudar a identificar cambios significativos en los impactos ambientales entre las etapas del ciclo de vida y los medios ambientales.

• Evaluar los efectos humanos y ecológicos de consumo de materiales y emisiones al medio ambiente a la comunidad local, la región y el mundo.

• Comparar los impactos en la salud y ecológicos entre dos o más rivales productos/procesos o identificar los impactos de un producto o proceso específico.

• Identificar los impactos a una o más áreas específicas ambientales de interés

La realización de un  análisis del ciclo de vida puede ser de recursos y de tiempo intensivo. Dependiendo de la forma minuciosa una LCA que el usuario desee llevar a cabo, la recopilación de los datos puede ser problemático, y la disponibilidad de los datos puede afectar en gran medida la precisión de los resultados finales. Por lo tanto, es importante sopesar la disponibilidad de datos, el tiempo necesario para llevar a cabo el estudio, y los recursos financieros necesarios con los beneficios previstos de la  análisis del ciclo de vida.

El  análisis del ciclo de vida no determinará cuál es el producto o proceso es el más rentable o funciona mejor. Por lo tanto, la información desarrollada en un estudio de  análisis del ciclo de vida se debe utilizar como un componente de un proceso más amplio de decisiones evaluar las ventajas y desventajas con el costo y el rendimiento, por ejemplo, Análisis de costos del ciclo de vida (Life-Cycle Cost Analysis LCCA)

Hay un número de maneras de realizar la Evaluación del Impacto del Ciclo de Vida. Mientras que los métodos son típicamente con base científica, la complejidad de los sistemas ambientales ha llevado al desarrollo de modelos de impacto alternativos.

Como se mencionó anteriormente, un  análisis del ciclo de vida puede ayudar a identificar las posibles ventajas y desventajas ambientales. Sin embargo, la conversión de los resultados de impacto a una sola puntuación requiere el uso de juicios de valor, que debe ser aplicada por el comisionado del estudio o el modelador. Esto se puede hacer de diferentes maneras, tales como a través del uso de un panel de expertos, pero no se puede hacer basado únicamente en la ciencia natural.

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